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¿Cómo aprenden los niños un segundo idioma y cuál es la mejor edad para aprenderlo?

como aprenden los niños un idioma

Numerosos estudios confirman que la mejor edad para aprender un idioma desde cero es desde niños. Y es que el proceso de aprendizaje en la infancia es diferente al de los adultos; es más natural e intuitivo. Hoy en este post veremos cómo aprenden los niños un idioma, ya que es un tema que suscita mucho interés.

Ten en cuenta que no aprender un idioma desde pequeños no implica que no se pueda seguir aprendiendo una lengua cuando eres adulto. 

Un estudio del Instituto de Tecnología de Massachusetts sostiene que los estudiantes de 18 años tienen más facilidad para aprenderlos. Pero para conseguir un nivel de un hablante nativo, se deberá empezar a estudiar esa lengua antes de los 10 años.

Ventajas de aprender idiomas en la infancia

La ventaja principal de aprender una segunda lengua es que en edades tempranas los niños sienten menos vergüenza a la hora de hablar un idioma que están aprendiendo. 

Recordamos que sobre todo en la adolescencia y en la edad adulta (a partir de los 18 años), el estudiante tiene más miedo de cometer errores, ya sea por falta de seguridad, baja autoestima o miedo a ser juzgados por los compañeros de clase. Es lo que llamamos ansiedad lingüística

Por otro lado, otra de las ventajas de aprender idiomas en la infancia es que tienen una capacidad innata para aprender y reproducir sonidos de forma muy natural, sin que les suponga ningún esfuerzo mental. Es decir, de forma casi inconsciente, los niños utilizan estrategias innatas para dominar la gramática de su lengua materna y de aquellas que esté aprendiendo. 

La mejor edad para que un niño aprenda un segundo idioma: conoce sus etapas 

Los niños tienen una gran capacidad de aprendizaje, ya que su cerebro está diseñado para ello. En lo que a lenguaje se refiere, los estudios demuestran que la primera infancia es un periodo crítico para el aprendizaje de un segundo idioma.

Niñas aprendiendo español

Esto quiere decir que durante los primeros años de vida será mucho más fácil asimilar un segundo idioma que si demorásemos este aprendizaje a etapas posteriores.

1. El aprendizaje del segundo idioma en la primera infancia (0 a 3 años)

Algunos investigadores mencionan que si el niño entra en contacto con la segunda lengua de manera estable y continua, podrán aprender esta segunda lengua de un modo natural, al igual que ocurre con su lengua materna.

2. El aprendizaje del segundo idioma en la infancia (3 a 6 años)

En esta etapa, el cerebro sigue en un estado de predisposición excelente para aprender otro idioma. Es cierto que este aprendizaje ya no será algo tan natural como en la etapa anterior, pero no debería ser muy complicado.

La clave en esta etapa es la exposición a esta segunda lengua, sigue siendo primordial el contacto estable y continuo.

Además, debemos considerar las características de su pensamiento. El niño aún no puede hacer operaciones mentales. Por eso, el proceso de aprendizaje se basa en la experiencia de la segunda lengua. Es decir, debemos evitar explicaciones, y favorecer el uso del lenguaje.

3. El aprendizaje del segundo idioma en la niñez (7 a 12 años)

A medida que avanzamos en edad, el aprendizaje de la segunda lengua pierde su carácter natural.

En esta etapa, el niño entra en el periodo de operaciones concretas, su cerebro sigue en buena predisposición para aprender, continúa necesitando explorar el idioma, tener un contacto directo, y ahora además podemos introducir alguna regla gramatical o aprendizaje más elaborado siempre basado en experiencias concretas.

Es decir, el niño puede aprender reglas gramaticales, pero han de ser concretas y conectadas con la experiencia, con el uso del lenguaje que hacemos.

4. El aprendizaje del segundo idioma en la adolescencia (12 años en adelante)

A partir de este momento, el cerebro alcanza las potencialidades de un adulto. Por lo que podrá imaginar posibilidades, elaborar hipótesis e ir más allá de lo concreto.

En este momento podrá extrapolar lo aprendido en un contexto o situación concreta a otras situaciones diferentes. En esta etapa, los chicos necesitan expresarse, es importante que les demos oportunidades porque les va a permitir elaborar sus mapas mentales.

Cómo aprenden los niños un idioma: factores a tener en cuenta para un aprendizaje efectivo

  • El niño necesita ser el protagonista de su proceso de aprendizaje. Debemos conocer sus capacidades, intereses, sus miedos, sus conocimientos previos, nivel de madurez, etc. No todos los niños son iguales, cada uno seguirá su propio proceso y su propio ritmo, no podemos pretender que todos aprendan igual y al mismo tiempo.
  • El profesor tiene un papel muy importante. El profesor debe conocer al niño en concreto y adaptar su forma de hablar, su forma de enseñar, materiales, juegos y actividades a los intereses y necesidades del niño.
  • La familia también tiene un papel importante. En este sentido entran en juego el conocimiento del segundo idioma por parte de la familia, el uso que hacen del mismo, las expectativas que ponen en el niño, cómo le motivan, etc.
  • El entorno. Todo lo que rodea al niño va a favorecer o no el aprendizaje de un segundo idioma. El entorno determina el tipo de experiencias, los amigos, lo que ve en la tele, los juguetes, etc.
  • El tiempo. Cada niño sigue su propio proceso y su propio ritmo de aprendizaje. Debemos respetar el tiempo de cada niño para que se complete su proceso.

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